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새로운 눈을 선물한 3D 프린터

3Dprinter_Tactual_Map_160308_1출처 Cameron Bowman

3D 프린터로 만들 수 있는 물건보다, 못 만드는 물건을 찾는 게 빠른 시대가 요즘이다 그만큼 3D 프린터는 이미 우리 생활을 바꿔놓고 있다. 그중에 굉장히 흥미로운 3D 프린터 결과물이 있어 소개하고자 한다. 바로 시력을 잃거나, 손상된 사람을 위한 ‘점자’가 그 주인공이다. 그냥 기존의 점자라면 소개조차 할 필요성이 없을 만큼, 점자는 흥미로운 물건은 아니다. 하지만 3D 프린팅을 통한, 점자라면  무언가 특별하다.

제작 과정에서 특별함은 기존의 3D 프린팅의 이점을 고스란히 가지고 있다. 상대적으로 저렴하며, 기존의 점자보다 더 정확하고 빠른 생산이 가능하다. 잘못된 부분이 있을 때, 수정 후 생산까지 걸리는 시간은 기존의 방식에 절반 이하이다.

이러한 이점을 가진 3D 프린팅을 통한 점자 생산에 미국의 한 연구소가 앞장서고 있다.

미국 뉴저지주에 위치한 조셉콘트레이닝센터(Joseph Kohn Training Center)는 시각장애인 등을 위한 직업 기술을 알려주는 주립 시설이다. 시각장애인들뿐 아니라 시각이 손상된 사람을 위한 기술을 알려주는 시설이기도 하다. 시설 내 점자 지도는 대부분 투박하다. 오래된 나무로 만들어졌으며, 대부분 낡아서 교체가 시급한 상태다.

단점은 또 있다. 누구나 점자는 벽에 고정된 물건이라는 생각처럼 점자 지도는 벽에 고정시킨 상태여서 학생들은 3층 건물 내부 구조를 모두 기억해야 했다. 당연히 시각장애인 학생 입장에서는 불편할 수 밖에 없다. 혹여 점자를 못 외우는 상황이라면, 하루종일 헤메는 상황에 처할 수 밖에 없기 때문이다.

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여기서 불편함을 없애기 위해 등장한 존재가 바로 ‘3D 프린터’다. 러트거스대학에서 기계공학을 연구하고 있는 학생들이 3D프린터를 이용한 지도를 지난해 여름부터 시작했는데, 반응이 뜨겁다. 이들은 학내 3D프린터와 모델링 소프트웨어를 이용해 시각장애인용 촉지도 데이터를 만들었다.

거기에 그치지 않았다. 조셉콘트레이닝센터 내에 있는 오래된 나무에 건물을 3등분한 지도를 한 장에 담았다.

휴대성도 갖췄다. 3D프린터로 만든 촉지도는 모든 층을 다른 파트로 나누며, 지도 크기는 소형 바인더에 보관할 수 있는 수준으로 제작했다.

즉 그동안의 불편함으로 지적된 부분을 3D 프린터로 인해 해결한 셈이다. 이 지도에는 조셉콘트레이닝센터 건물의 모든 시설이 담겨 있다. 방마다 다른 기호를 사용하며 남자 화장실은 동그라미, 여성 화장실은 삼각형, 엘리베이터는 사각형, 계단은 가로 등 시각장애인이 지도를 접하면 어떤 장소에 어떤 시설이 있는지 인지할 수 있도록 했다.

기존의 3D 프린터로 인한 3D 프린팅 제작의 장점을 살린 부분은 또 있다. 바로 변하는 전체 구조물에 대한 즉각적인 대응을 할 수 있는 부분이다. 건물 같은 경우, 리모델링을 통해 혹은 건물 안에 있는 가구의 위치의 변동에 따라 사람들의 기존 생각보다 꽤 유동적이다. 이 부분을 기존의 점자 지도는 전혀 대응하지 못 했다. 당연히 불편을 감수하는 사람은 시각장애인이었다.

하지만 신속하게 디지털 모델링의 변화를 적용해, 몇 시간 만에 생산할 수 있는 3D 프린터에게는 해결 못 하는 문제가 아니었다. 3D 프린터를 통해 바뀐 구조에 대한, 즉각적인 안내가 가능해진 셈이다.

연구팀의 목표는 크다. 연구팀은 장기적으로 도시 전체 지도를 만드는 걸 목표로 하며, 시각장애인에게 새로운 ‘눈’을 선물할 계획이라고 밝혔다. 3D프린터로 도시 전체 지도를 만들게 되면 공사를 해서 도시 모습이 바뀌어도 디지털 데이터만 수정하면 지도를 항상 최신 상태로 유지할 수 있다. 시각장애인은 전 세계적으로 2억 8,500만 명 가량으로 추정된다. 앞으로 진행 상황은 지켜봐야겠지만, 시각장애인들에게 새로운 시야를 선물한 3D 프린팅의 앞으로의 행보가 기대되는 건 당연한 게 아닐까 싶다.

 

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